Introducción

Los metadatos, datos sobre los datos, son las descripciones de los datos (calidad, propietario, fecha de actualización, uso, formato, precios, etc.), que permiten a un productor de información geográfica describir las características del conjunto de datos que produce, y a un usuario utilizarlos adecuadamente. Por ejemplo, para una hoja de un Mapa Topográfico Nacional del Instituto Geográfico Nacional, a través de los metadatos se puede conocer la escala del mapa, en qué sistema de referencia se encuentra, qué organismo lo ha producido, qué fecha de creación tiene, etc.

Ejemplo Mapa Topográfico Nacional

De tal modo que los metadatos dan respuestas a preguntas del tipo:

  • El qué: título y descripción del conjunto de datos o del servicio.
  • El cuándo: cuándo fue creado el conjunto de datos o el servicio, las distintas actualizaciones, si existen o la validez temporal que pudiera tener.
  • El cómo: cómo se obtuvieron y procesaron los datos y cómo se puede acceder a ellos.
  • El dónde: la zona o extensión geográfica que cubren los datos, basada en latitud/longitud, coordenadas x e y, o un área administrativa descrita por su nombre, resumen detallado de la finalidad, o propósito, para la que se ha generado el conjunto de datos o se ha creado el servicio.

Ahora bien, el concepto de metadatos se extiende no sólo a los datos, sino a todo tipo de recursos (servicios web, publicaciones, cursos,…). En el ámbito de la Información Geográfica, se hablará de metadatos para la descripción de los datos y para la descripción de los servicios web, por ejemplo: un servicio web de mapas (WMS) publicado debe ir acompañado de su fichero de metadatos y cada Modelo Digital del Terreno (MDT) debería ir acompañado de su fichero de metadatos.

Información geográfica

La tarea de la creación de los metadatos corresponde a los propios organismos productores de la información geográfica, que junto con la producción de sus productos geográficos deben crear los ficheros de metadatos asociados.

Pero, ¿qué es un fichero de metadatos? Es un archivo, en formato XML, (eXtensible Markup Lenguaje), lenguaje para el intercambio de información a través de Internet y el documento técnico ISO/TS 19139:2007 Geographic information - Metadata - XML schema implementation, que define el esquema XML que tiene que cumplir cualquier registro de metadatos.

Una vez que se han creado los ficheros de metadatos se deben poner a disposición de los usuarios y la forma de hacerlos públicos de manera clara y ordenada es a través de "Catálogos".De este modo se pueden realizar consultas de metadatos procedentes de diferentes fuentes de información y, en general, se logra la interoperabilidad en los metadatos pero para ello es fundamental que los metadatos hayan sido generados conforma a una norma.

Los objetivos que se persigue con la creación de los metadatos son:

  • Dar publicidad a los productos existentes: a través de los catálogos de metadatos, las organizaciones pueden compartir sus datos y servicios.
  • Conocer las características de la información: los metadatos incluyen aquellas propiedades que permiten evaluar si la información geográfica satisface los requerimientos de un proyecto, de modo que se fomenta la reutilización de la información
  • Proporcionar información que ayude a su explotación: a través de los metadatos, se documenta información que permite la descarga, el acceso y su utilización de un modo más eficaz, favoreciéndose la interoperabilidad de la información cuando procede de diversas fuentes.

Dentro del contexto de las IDE, los metadatos juegan un rol fundamental (Nogueras-Iso et al., 2004) porque permiten que los usuarios, a través de los catálogos de metadatos, acceder a los conjuntos de datos y también a los servicios, para que se pueda acceder y explotar del modo más eficiente la información geográfica.